¿Qué son las calorías y cúal es su función?

Hola de nuevo, esta vez voy a platicar de un tema muy de moda en foros, blogs y canales de video, las dichosas calorías, son buenas o malas, ¿todas son iguales? ¿qué significa el término? ¿para qué sirven?, espero que después de leer estas breves líneas tengas más claridad respecto al tema.

Pues bueno, antes de entrar de lleno en el campo de las definiciones debemos hacer algo de memoria y recordar un poco de la clases de Física de la secundaria y comenzar por lo básico, por el concepto de energía.

Energía es la capacidad que tiene la materia y en consecuencia nosotros mismos de producir TRABAJO.

TRABAJO en Física es cuando aplicas fuerza a un objeto para moverlo:

Trabajo = Fuerza x Distancia

Ahora bien, existen 6 tipos principales de energía: QUÍMICA, MECÁNICA, TÉRMICA, RADIANTE, SOLAR Y NUCLEAR (actualmente me parece que se añadieron 2 ó 3 tipos más pero se derivan de alguna de las anteriores por eso prefiero no mencionarlas, para no hacernos bolas) y todas son intercambiables, es decir, que unas pueden producir otras y viceversa, acuérdate de la ley de la conservación de la energía; “La energía no se crea ni se destruye, sólo se transforma”.

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En el cuerpo humano 4 de esos 6 tipos de energía son importantes, poseemos almacenes de energía química (músculos, hígado y tejido adiposo) que pueden usarse para producir energía eléctrica para crear los impulsos eléctricos del sistema nervioso, calor para mantener la temperatura corporal a 37°C aún en días fríos y trabajo mecánico a través de la contracción muscular para movernos.

Ahora sí, con todo lo anterior en mente entremos en materia: Una CALORÍA es una unidad de medición de energía térmica (calor), representa la cantidad de calor que se necesita para elevar 1 gramo de agua 1 grado celsius. Una KILOCALORÍA es igual a mil calorías y representa la cantidad de calor necesario para elevar la temperatura de 1 kilo de agua 1 grado celsius.

En nutrición humana es más común usar el término kilocaloría para expresar la cantidad de energía que aportan los nutrientes con el fin de manejar cifras relativamente más pequeñas. 

No es lo mismo mandar un menú de 2,000 ó 3,000 kilocalorías que uno de 2 ó 3 millones de calorías ¿verdad? Aunque actualmente ambos términos se usan de manera indistinta es importante conocer la diferencia.

Mediante el uso de un calorímetro se han determinado los contenidos de energía de los tres nutrientes energéticos:

  • 1 gr de CARBOHIDRATOS = 4 kilocalorías
  • 1 gr de GRASA = 9 kilocalorías
  • 1 gr de PROTEÍNA = 4 kilocalorías
  • 1 gr de ALCOHOL = 7 kilocalorías

Obviamente estos nutrientes no solamente nos proveen de energía, también cumplen funciones vitales en el organismo, la principal diferencia entre las calorías provenientes de una fuente u otra es la disponibilidad que el cuerpo tiene de dicha fuente de energía, a veces es de fácil disponibilidad como en el caso de los carbohidratos y otras le cuesta más trabajo obtenerla como en el caso de la grasa.

Y hasta aquí le paramos, pues seguir ya implicaría meternos en materia de calorimetría y aunque es muy interesante, es tema para un libro entero, espero que estas líneas hayan respondido tus dudas sobre las calorías y su función.

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Ulises Escobedo

  • Licenciado en Nutrición y Ciencias de los Alimentos
  • Especialista en Nutrición Deportiva, Prevención y Tratamiento de la Diabetes
  • Licenciado en Entrenamiento Deportivo
  • Especialista en Atletismo y Fitness
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